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Las líneas de campo magnético (verde) tejen a través de la nube de gas polvoriento que rodea al Sol recién nacido. En el primer plano están los asteroides y los cóndrulos, los bloques de construcción de los meteoritos condríticos. Mientras que los campos magnéticos solares dominan la región cerca del Sol, donde orbitan los asteroides, los cóndrulos conservan un registro de la variación de los campos magnéticos locales.
Las mediciones de laboratorio más precisas de campos magnéticos atrapados en granos de un meteorito primitivo están proporcionando pistas importantes sobre la evolución del sistema solar primitivo.

Las medidas apuntan a las ondas de choque que viajan a través de la nube de gas polvoriento alrededor del Sol recién nacido como un factor importante en la formación del sistema solar.

Los resultados se publican en Science. El autor principal es el estudiante de posgrado Roger Fu, del MIT (Instituto de Tecnología de Massachusetts). "Las mediciones realizadas son asombrosas y no tienen precedentes", dice Steve Desch, coautor del estudio.
"No sólo han medido diminutos campos magnéticos miles de veces más débiles a los que una brújula es sensible, sino que han mapeado la variación de los campos magnéticos registrada por el meteorito, milímetro a milímetro".
Puede parecer casi imposible de determinar cómo se formó el sistema solar, dado que sucedió hace unos 4.500 millones de años. Parece que el sistema solar surgió de un proceso desordenado, dejando un montón de escombros de construcción detrás para su estudio por los científicos.

Entre las piezas más útiles de los desechos están los meteoritos más antiguos, primitivos y menos alterados, llamados condritas. Son trozos de asteroides, rotos por las colisiones, que han permanecido relativamente sin modificaciones desde que se formaron en el nacimiento del sistema solar. Están hechos en su mayoría de pequeños granos de piedra, llamados cóndrulos, de apenas un milímetro de diámetro.

Los cóndrulos se formaron a través de eventos de fusión rápida en la nube de gas polvoriento - la nebulosa solar - que rodeaba al joven sol. Parches de nebulosa solar deben haber sido calentados por encima del punto de fusión de la roca durante horas o días. Las bolas de polvo atrapadas en estos eventos forman las gotas de roca fundida, que luego se enfrían y cristalizan en cóndrulos.

Magnetización sin Norte definido

A medida que los cóndrulos se enfrían, los minerales de hierro dentro de ellos quedaron magnetizados como bits en un disco duro por el campo magnético local en el gas. Estos campos magnéticos se conservan en los cóndrulos incluso hasta el día de hoy.

Los granos cóndrulos cuyos campos magnéticos fueron examinados en el nuevo estudio provenían de un meteorito llamado Semarkona, una localidad de la India donde cayó en 1940. Pesaba 691 gramos.

Los científicos se centraron específicamente en los campos magnéticos incrustados capturados por los granos "polvorientos" de olivino que contienen abundantes minerales de hierro. Estos tenían un campo magnético de aproximadamente 54 microtesla, similar al campo magnético en la superficie de la Tierra, que oscila de 25 a 65 microtesla.

Coincidentemente, muchos mediciones anteriores de meteoritos también implicaron intensidades de campo similares. Pero ahora se entiende que esas mediciones detectaron minerales magnéticos contaminados por el campo magnético de la Tierra, o incluso de los imanes de mano utilizados por los coleccionistas de meteoritos.
"Los nuevos experimentos", dice Desch, "sondean minerales magnéticos en cóndrulos que nunca se midieron antes. También muestran que cada cóndrulo se magnetiza como un pequeño imán de barra, pero con un 'norte' que apunta en direcciones al azar".
Esto demuestra, según él, que se magnetizaron antes de que tomaran forma en el meteorito, y no mientras permanecieron en la superficie de la Tierra.

"Mi modelado para los eventos de calentamiento muestra que las ondas de choque que pasan a través de la nebulosa solar es lo que fundió la mayoría de los cóndrulos," explica Desch. Dependiendo de la fuerza y el tamaño de la onda de choque, el campo magnético de fondo podría ser amplificado hasta 30 veces.
"Teniendo en cuenta la intensidad del campo magnético medido de alrededor de 54 microteslas, esto muestra que el campo de fondo en la nebulosa fue probablemente en el rango de 5 a 50 microteslas."
Hay otras ideas de cómo podrían haberse formado cóndrulos, que involucran algunos destellos magnéticos por encima de la nebulosa solar, o el paso por el campo magnético del sol. Pero esos mecanismos requieren campos magnéticos más fuertes que lo que se mide en las muestras Semarkona.

Esto refuerza la idea de que los choques derritieron los cóndrulos en la nebulosa solar en alrededor de la ubicación del cinturón de asteroides de hoy, que se encuentra a de dos a cuatro veces más lejos del Sol de lo que la Tierra orbita ahora.