Un río considerado sagrado para los maoríes ha sido reconocido por el Parlamento de Nueva Zelanda como una entidad viva dotada de personalidad jurídica propia, con todos los deberes y derechos correspondientes.

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El curso de agua es un ser vivo que parte de las montañas y llega hasta el mar, e incluye sus afluentes y el conjunto de elementos físicos y metafísicos que le acompañan, según la nueva legislación.

Este estatuto significa que los intereses de su curso de agua serán defendidos en los procesos judiciales por un abogado que represente a la tribu maorí y por otro abogado representando al gobierno del país.

Es la primera vez que un río recibe este estatuto, si bien Nueva Zelanda reconoció también en 2013 el estatus de "persona jurídica" al Parque Natural Te Urewera, situado en la Isla Norte.

El río Whanganui es el tercer río más largo de Nueva Zelanda, con una longitud de 290 kilómetros. Los maoríes dicen que el río es sagrado y también que es su antepasado. Desde los años 1930 han pedido al gobierno que sea protegido.

Los maoríes también han reclamado el reconocimiento de los derechos del río desde 1870, por lo que el decreto del Parlamento neozelandés supone un reconocimiento de la conexión espiritual entre la tribu iwi y su ancestral río, según el gobierno.

La tribu iwi ha recibido también unos 52 millones de euros en concepto de gastos procesales después de un largo maratón judicial, así como una suma adicional de 30 millones de dólares neozelandeses para mejorar el curso del río.

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