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Científicos han descubierto la mayor galaxia espiral del universo mientras investigaban las formaciones estelares en torno a ella.

El hallazgo del equipo de astrónomos de EE.UU., Chile y Brasil se produjo de manera inesperada. Y es que 'por accidente' descubrieron una enorme franja de luces ultravioletas procedentes de estrellas jóvenes alrededor de la galaxia NGC 6872 en la que cabrían al menos cinco como la Vía Láctea, lo que la coronaría como la mayor galaxia espiral del universo conocido.

NGC 6872, situada alrededor de 212 millones de años luz de distancia de la Tierra, ya era famosa entre la comunidad científica por ser una de las galaxias espirales más grandes del universo. Sin embargo, según el investigador del centro Goddard de Vuelos Espaciales Rafael Eufrasio, este descubrimiento ha dejado atónita a la comunidad científica.

"No se estaba buscando la mayor galaxia espiral, esto ha sido un regalo", dijo Eufrasio, citado por la cadena BBC.

Cerca de la galaxia NGC 6872 se encuentra otra llamada IC 4970 que, de acuerdo con los astrónomos, colisionó hace años contra la primera. Dado que las estrellas más jóvenes se encontraban en los límites exteriores de la galaxia espiral, envejeciendo progresivamente según se acercaban hacia el interior, la colisión probablemente expandió la galaxia a un nivel mayor, afirman los investigadores.

"La galaxia que chocó con el NGC 6872 ha dejado estrellas salpicadas por todo el lugar, incluso a una distancia de 500.000 años luz", declaró el investigador de Goddard.

El hallazgo, que Eufrasio dio a conocer este jueves en una reunión anual de la Sociedad Astronómica Americana, además de establecer un nuevo récord en lo que al tamaño de una galaxia espiral se refiere, actualiza el catálogo de galaxias formadas por colisión.