Un 17 por ciento de todas las estrellas similares al Sol tiene planetas entre una a dos veces el diámetro de la Tierra orbitando cerca de sus estrellas madre, según concluye un equipo de astrónomos de las universidades estadounidenses de California, en Berkeley, y de Hawai, en Manoa, a raíz de los resultados de los tres primeros años de datos de la misión Kepler de la NASA, que ya ha descubierto miles de potenciales exoplanetas.

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"Nuestro principal resultado es que la frecuencia de planetas aumenta a medida que se avanza a tamaños más pequeños, pero no aumenta hasta llegar a planetas del tamaño de la Tierra, sino que se mantiene a un nivel constante por debajo de dos veces el diámetro de la Tierra", explica Andrew Howard, miembro del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai.

Los planetas de entre una y dos veces el diámetro de la Tierra podrían ser rocosos y si se encuentran dentro de la zona Ricitos de Oro, no demasiado caliente ni demasiado fría, justo para el agua líquida, podrían sustentar vida, explican los investigadores, que presentaron sus resultados este martes en una sesión de la misión Kepler durante la reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Long Beach, California (Estados Unidos).

"Uno de los objetivos de Kepler objetivo es responder a una pregunta que la gente ha estado pidiendo desde los tiempos de Aristóteles: ¿qué fracción de las estrellas como el Sol tienen un planeta parecido a la Tierra --destaca Howard--. No estamos allí todavía, pero Kepler ha encontrado suficientes planetas que permiten hacer estimaciones estadísticas."

Las estimaciones se basan en una mejor comprensión del porcentaje de planetas de gran tamaño como la Tierra que Kepler se pierde por las incertidumbres en la detección, que el equipo estima que se trata de aproximadamente uno de cada cuatro (25 por ciento).

Para encontrar los planetas, el telescopio Kepler capta imágenes repetidas de 150.000 estrellas en una región del cielo en la constelación del Cisne. Los datos son analizados por los programas informáticos, "pipeline", en busca de las estrellas que brevemente, que pasan por delante de un planeta, llamado tránsito.

Para planetas tan grandes como Júpiter, la estrella puede reducir la intensidad de un 1 por ciento, que es fácilmente detectable, pero en el caso de un planeta tan pequeño como la Tierra, sin embargo, se atenúa por una parte en 10.000, lo que es probable que se pierda, según estos expertos.