Traducido por el equipo de Sott.net

Es nuestra mejor visión de estos extraños halos de luz deformados por la gravedad.
einstein ring  galaxy JO418
© Spaceguy44
Un anillo de Einstein casi perfecto de la galaxia JO418 destaca en esta imagen creada con datos recogidos por el telescopio espacial James Webb de la NASA.
Una nueva imagen que utiliza los datos recogidos por el telescopio espacial James Webb de la NASA muestra un asombroso anillo de Einstein "casi perfecto" capturado. Se trata de nuestra mejor visión de estos extraños halos de luz deformados por la gravedad. Crédito: NASA.

El telescopio espacial James Webb de la NASA ha captado una imagen perfecta de un "anillo de Einstein". El impresionante halo es el resultado de la luz de una galaxia lejana que pasa a través del espacio-tiempo deformado que rodea a otra galaxia alineada entre la fuente de luz lejana y la Tierra. La nueva imagen, creada por un entusiasta de la astronomía basado en Reddit, es uno de los mejores ejemplos de este fenómeno astronómico jamás capturado.


El anillo de luz de la nueva imagen procede de la lejana galaxia SPT-S J041839-4751.8 (o JO418 para abreviar), que se encuentra a unos 12.000 millones de años luz de la Tierra, lo que la convierte en una de las galaxias más antiguas del universo. JO418 está orientada directamente detrás de otra galaxia -la luz azul brillante en el centro del anillo- que es tan masiva que su atracción gravitatoria deforma el espacio-tiempo a su alrededor. Cuando la luz de JO418 alcanza la galaxia en primer plano, viaja a través de este espacio-tiempo deformado. Desde la Tierra, parece que la luz se ha curvado alrededor de la galaxia, pero las ondas electromagnéticas que vemos han viajado en realidad en línea recta todo el tiempo.

Este extraño efecto es similar a la forma en que las lentes de cristal redirigen la luz. Al igual que las lupas, este fenómeno también hace que la luz de las galaxias lejanas parezca mucho más cercana de lo que realmente está. La única diferencia es que la lente está hecha de espacio-tiempo manipulado por la gravedad en lugar de vidrio. Por ello, los investigadores han bautizado este extraño efecto como lente gravitacional. Albert Einstein predijo por primera vez las lentes gravitacionales en 1912, cuando ideó su teoría de la relatividad.

El usuario de Reddit y estudiante de posgrado de astronomía "Spaceguy44" publicó la imagen del anillo de Einstein JOS18 el 23 de agosto en el subreddit r/Astronomy. El astrónomo anónimo creó la imagen utilizando datos disponibles públicamente recogidos por el Instrumento del Infrarrojo Medio (MIRI) en el Telescopio Espacial James Webb.

"No podríamos ver J0418 si no fuera por las propiedades de curvatura de la luz de la gravedad", escribió Spaceguy44 en Reddit. "Sin el efecto de lente, la galaxia probablemente se vería como la mayoría de las galaxias lejanas: una pequeña mancha de luz".

JO418 Einstein ring
© Spaceguy44
Un primer plano del anillo JO418 Einstein.
La nueva imagen no es el primer vistazo a JO418, pero es con mucho la más detallada hasta ahora.

En 2020, los investigadores descubrieron la galaxia distante tras detectar una lente gravitacional parcial con el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) en Chile; informaron del hallazgo en un artículo publicado ese año en la revista Nature.


El 13 de agosto, Spaceguy44 publicó una imagen de JO418 utilizando datos recogidos por el instrumento NIRCam de Webb, pero la toma inicial tenía una resolución mucho menor y el anillo de luz era menos visible, según ScienceAlert.

El telescopio espacial Hubble de la NASA ha captado imágenes de otros anillos de Einstein, incluido uno formado a partir de la luz deformada de un cuásar. Sin embargo, ninguno de estos anillos de Einstein era tan completo o tan claramente visible como el de la nueva imagen.

Los anillos de Einstein perfectamente circulares son extremadamente raros porque requieren que tanto las galaxias lejanas como las del primer plano estén perfectamente alineadas con el observador. Sin embargo, los sensores más avanzados de Webb deberían facilitar su detección en el futuro.

La foto recientemente publicada es sólo el último ejemplo de la visión de alta definición del cosmos que el Webb proporcionará tanto a los investigadores como al público en general. El telescopio espacial, que publicó sus primeras imágenes en julio, ya ha tomado una impresionante imagen infrarroja de Jupiter, una fascinante vista de la Galaxia de la Rueda de Carro, la imagen más profunda del universo jamás tomada y otras fotos asombrosas.
Harry Baker es un redactor del Reino Unido que trabaja en Live Science. Estudió Biología Marina en la Universidad de Exeter (campus de Penryn) y, tras graduarse, creó su propio blog "Marine Madness", que sigue dirigiendo con otros entusiastas del océano. También le interesan la evolución, el cambio climático, los robots, la exploración espacial, la conservación del medio ambiente y cualquier cosa que haya sido fosilizada. Cuando no está trabajando, se le puede encontrar viendo películas de ciencia ficción, jugando a viejos juegos de Pokemon o corriendo (probablemente más despacio de lo que le gustaría).