Paleontólogos chilenos descubrieron en el desierto de Atacama los primeros restos de un pliosaurio en Chile, un extinto y gigantesco depredador marino que asoló las costas del país hace 157 millones de años.
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A fines de 1895, unos investigadores alemanes encontraron unos extraños restos fósiles en la isla Quiriquina, relata el paleontólogo de la U. de Chile, Rodrigo Otero.

Se trataba de unas vértebras, que estos pioneros paleontólogos estimaron pertenecieron a un pliosaurio, una extinta y colosal criatura marina que cohabitó con los dinosaurios.

"Hoy sabemos que pertenecen a otro tipo de reptiles marinos", corrige Otero. Por eso, el reciente hallazgo de restos de dos especímenes fosilizados que realizó en el desierto de Atacama constituyen el primer registro verificado de pliosaurios en Chile, estudio que fue publicado en la revista especializada Journal of South American Earth Sciences.
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© U. de Chile
Rodrigo Otero durante el trabajo en terreno.
Además, explica, es el único hallazgo de la edad oxfordiana (un período que va entre los 157 a los 163 millones de años atrás) conocido en Sudamérica y uno de los escasos registros mundiales de esta edad.

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© U. de Chile
Parte de los fósiles descubiertos en el desierto de Atacama.
Explica que aunque no se trata del reptil marino más grande conocido en Chile, medalla que recae en el Aristonectes quiriquinensis, especie de más de 10 metros y que vivió en las costas de Chile central y de Antártica hace 66 millones de años, los restos de pliosaurio hallados en el norte "de todas maneras corresponden a un depredador importante en el ecosistema marino que existió en el norte de Chile durante el Jurásico Superior".

Colosal reptil marino de la era de los dinosaurios

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Uno de los fósiles encontrados en el desierto de Atacama, cuya extracción no pudo completarse a causa de la pandemia.
Dice que el grupo de los pliosaurios incluyen a algunas de las formas de reptiles marinos más grandes conocidas, con cráneos sobre dos metros de largo y mordeduras con una capacidad mecánica superior a la del Tyrannosaurus.

Otero explica que los restos se encontraban en proceso de extracción antes de la pandemia, pero aún cuando no terminaron esa tarea, ya lograron reconocer que el fósil preserva parte de las aletas, del tronco y el cráneo, "lo que en conjunto nos permiten estimar un largo de unos 6 a 7 metros".

Dice que el pliosaurio recientemente descubierto en el norte de Chile es un animal con cráneo alargado de aproximadamente 1 metro, con dientes prominentes, similares a un ají cacho de cabra. Las aletas miden aproximadamente 1,5 metros (ver infografía). El experto agrega que su dieta era eminentemente carnívora y con seguridad correspondía a un animal de posición alta en la cadena trófica del Jurásico marino chileno.

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