¿Qué hace que algunas personas sean más inteligentes que otras? Podría reducirse a sus células cerebrales individuales: cuanto más grandes y más rápidas sean sus neuronas, mayor será su coeficiente de inteligencia. Si se confirma, el hallazgo podría conducir a nuevas formas de mejorar la inteligencia humana.

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© RUSSELL KIGHTLEY / SCIENCE PHOTO LIBRARY
Las neuronas con más conexiones pueden almacenar más recuerdos
La mayoría de las investigaciones de inteligencia hasta la fecha han identificado regiones cerebrales involucradas en ciertas habilidades, o han identificado cientos de genes que juegan un papel muy pequeño en la determinación del cociente intelectual.

Para ir un paso más allá, Natalia Goriounova en la Universidad Libre de Ámsterdam en los Países Bajos y sus colegas estudiaron a 35 personas que necesitaban cirugía para tumores cerebrales o epilepsia severa. Cada uno tomó una prueba de cociente intelectual justo antes de la operación. Luego, mientras estaban bajo el cuchillo, se extrajeron pequeñas muestras de tejido cerebral sano y se mantuvieron con vida para su análisis.

Todas las muestras provienen del lóbulo temporal. Esta área del cerebro nos ayuda a dar sentido a lo que vemos, reconocer el lenguaje y formar recuerdos, todos los cuales tienen un factor en la inteligencia.

En este caso, más grande significa mejor

El examen de este tejido reveló que las células cerebrales son significativamente más grandes en las personas con puntajes de CI altos que aquellos con puntuaciones más bajas. Las células más grandes también tienen más dendritas, las proyecciones que se conectan a otras neuronas, y las dendritas son más largas, lo que sugiere que estas neuronas pueden ser capaces de recibir y procesar más información.

Se cree que las conexiones entre las neuronas están involucradas en el almacenamiento de recuerdos, por lo que es probable que las células más grandes tengan más "espacio" para los recuerdos, sugiere el equipo.

"Hemos sabido que hay algún vínculo entre el tamaño del cerebro y la inteligencia. El equipo tomó estoy lo ha llevado a las neuronas individuales ", dice Christof Koch en el Instituto Allen para Ciencias del Cerebro en Seattle. "Es un estudio hermoso".

El equipo también probó la capacidad de las neuronas para transmitir señales eléctricas al pasar corriente a través de ellas, aumentando gradualmente la frecuencia. Las neuronas de personas con bajo coeficiente intelectual se enfrentaron a bajas frecuencias, pero se fatigaron y se volvieron más lentas a medida que la frecuencia aumentó. Sin embargo, las células de personas con un CI alto no disminuyeron.

Utilizando modelos informáticos de la actividad de las células cerebrales, los investigadores predicen que las neuronas de las personas con coeficiente intelectual bajo envían señales más lentamente en general, una sugerencia que coincide con las observaciones de que las personas con coeficientes intelectuales más altos tienden a tener tiempos de reacción más rápidos.

Las propiedades de las células cerebrales explican aproximadamente una cuarta parte de las diferencias en el coeficiente de inteligencia, dice Koch. Por otro lado, se cree que los genes representan solo entre el 3 y el 7 por ciento de la diferencia.

El estudio proporciona la primera evidencia de que la inteligencia humana podría ser moldeada por las propiedades de las células cerebrales individuales, un hallazgo que probablemente sea controvertido, dice Koch. "Algunas personas dirán que la inteligencia es tan elusiva y compleja que la idea de que pueda vincularse a neuronas individuales es inverosímil", dice.

Ciencia extraordinaria

Todavía no está claro por qué algunas personas tienen células cerebrales más grandes que otras, y si esto es una causa o una consecuencia de un alto coeficiente de inteligencia.

"No sabemos si las diferencias son el resultado de la experiencia, o si están determinadas biológicamente", dice Wendy Johnson en la Universidad de Edimburgo, Reino Unido. Para establecer un vínculo claro entre las propiedades de las células cerebrales y la inteligencia, necesitarás estudiar miles de muestras de tejido, no solo las de 35 personas, dice ella.

Pero dado lo difícil que es estudiar tejido cerebral vivo, esto es lo mejor que se puede esperar, dice Koch. "Si quieres tejido humano, las únicas otras opciones son fetos abortados o cerebros muertos", dice.

"Lo que hicieron aquí fue una extraordinaria neurociencia", dice Richard Haier en la Universidad de California, Irvine. "Es el comienzo de poder estudiar la inteligencia neurona por neurona y circuito por circuito". Se pregunta si las diferencias entre las células en diferentes regiones del cerebro podrían explicar por qué algunas personas se destacan en algunos aspectos de la inteligencia pero no en otros.

"Esta investigación podría conducir a formas basadas en la neurociencia para mejorar la inteligencia humana, tal vez de manera espectacular", dice Haier. "Podríamos tratar las discapacidades intelectuales o evitar que ocurran".
Este artículo fue publicado originalmente en New Scientist por Jessica Hamzelou