Construida por el último de los gobernantes musulmanes de España, La Alhambra es un palacio real que ha brillado sobre la ciudad de Granada durante 800 años . A lo largo del día, sus colores parecen cambiar, destacándose como un faro de color naranja terracota bajo el sol del mediodía antes de dar paso a tonos rojizos y rosados en la luz del crepúsculo.
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En el interior, en los salones dorados de La Alhambra, el palacio también ha ido cambiando de color lentamente. Después de siglos de desgaste natural, partes de los flancos dorados del palacio y las paredes encaladas y ornamentadas se están volviendo de un púrpura opaco y irregular, una mancha que dos científicos creen que finalmente pueden explicar.


«Su origen permaneció desconocido hasta ahora», escriben la mineralogista de la Universidad de Granada Carolina Cardell y la especialista en microscopía Isabel Guerra en su artículo publicado, que describe cómo los avances tecnológicos hicieron posible que la pareja 'pelara' las capas de las paredes erosionadas de la Alhambra.

El oro es uno de los metales menos reactivos, por lo que debería resistir el paso del tiempo. El metal precioso es resistente a la luz solar, la humedad, la contaminación del aire y las temperaturas de horneado, por lo que es un material tan preciado para fabricar joyas, monedas y, más recientemente, dispositivos electrónicos, todo lo que no desea degradar.

Suave y maleable, el oro también se usaba para decorar palacios, ornamentos, armas y armaduras , y obras de arte utilizando una técnica llamada dorado. En el caso de la Alhambra, las paredes del palacio estaban decoradas originalmente con hojas de oro delgadísimas superpuestas sobre láminas de estaño flexible. Pero con el tiempo, las superficies adquirieron un extraño color púrpura y se cubrieron rápidamente con una capa de yeso blanco en el siglo XIX.

La transformación del cálido brillo del oro en un púrpura magullado es un truco de la química entendido desde la antigüedad. Típicamente inducido por una mezcla de ácido nítrico y clorhídrico conocido como clorhidrato de ácido nítrico o aquia regia, los alquimistas romanos utilizaron la técnica para colorear el vidrio desde el siglo IV. La reacción del agua regia disuelve el oro en partículas diminutas que, como sugirió el inventor y científico Michael Faraday en 1856, dispersan la luz en rojos rubí, púrpuras y azules.

Sin embargo, hasta la fecha, no se han detectado signos de clorhidrato de ácido nítrico en las paredes de la Alhambra. Sin agua regia en la mezcla, un proceso químico diferente tuvo que estar creando el cambio de tonalidad dentro de la Alhambra.

Cardell y Guerra se dispusieron a investigar, utilizando un microscopio electrónico de barrido equipado con una serie de espectrómetros para revelar la composición química de las características revestidas de oro de la Alhambra, hasta la escala nanométrica.
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© Cardell & Guerra, Science Advances, 2022
Imágenes de cerca de los muros descoloridos de la Alhambra.
Investigación de las paredes

Después de estudiar las paredes centenarias de la Alhambra y modelar la erosión química que probablemente siguió, los investigadores encontraron una «combinación inesperada de procesos electroquímicos» que podría haber teñido de púrpura las superficies dañadas.

Cardell y Guerra encontraron huecos y fisuras en forma de cráter en el pan de oro, canales a través de los cuales la humedad podía alcanzar el papel de aluminio subyacente y corroerlo, cuando las paredes estaban libres de suciedad.

Pero donde las paredes estaban cubiertas de mugre, el oro se había corroído. Despojado de sus electrones, el oro se degradó gradualmente y formó espontáneamente nanopartículas de oro de aproximadamente 70 nanómetros de diámetro que, según Cardell y Guerra, tienen el tamaño adecuado para dispersar una serie de ondas de luz que lo hacen aparecer de color púrpura.

Sin embargo, no todos están convencidos de que este proceso de corrosión haya producido el cambio de color.

Catherine Louis, química del Laboratorio de Reactividad de Superficie (LRS) en París, hablando con APS Physics, dijo que es sorprendente que el material dorado pueda volverse púrpura con el tiempo, pero señaló que los investigadores no realizaron ninguna prueba experimental para tratar de reproducir su proceso de corrosión propuesto.

Sin embargo, replicar cinco siglos de meteorización en experimentos de laboratorio sería una tarea difícil y no necesariamente arrojaría resultados muy informativos.
«Nuestra investigación se realiza en un estudio de caso real de más de cinco siglos de meteorización en condiciones naturales, lo que limita nuestra capacidad para dilucidar el modelo de corrosión exacto», escribe el dúo .
También sospechan que la presencia de nanopartículas de oro y el deterioro de los dorados bimetálicos probablemente estén más extendidos de lo que han notado los expertos en patrimonio arquitectónico porque pocas superficies estarían cubiertas con una capa blanquecina como lo estaban las salas doradas de la Alhambra.