La firma china Foxconn, que ensambla productos como el iPod, la iPad y el iPhone, es acusada de maltrato a sus trabajadores.

Foxconn
© Wen-Chun Fan/CNN
Los trabajadores instalan componentes en una línea de producción de la planta Longhua de Foxconn.
A principios de este mes, Apple lanzó su informe anual de responsabilidad de proveedores, que detalla supuestas violaciones a protocolos de salud y seguridad en el lugar de trabajo por parte de sus proveedores.

Uno de sus principales proveedores, Foxconn, ha estado en el centro del huracán durante los últimos meses, después de que trabajadores de algunas de sus plantas en China realizaron huelgas e incluso amenazaron con realizar suicidios masivos para conseguir mejores condiciones de trabajo.

¿Quién es Foxconn?

Foxconn es parte de Hon Hai Precision Industry Co., uno de los mayores proveedores mundiales de componentes para la industria electrónica, con sede en Taiwán. Gran parte de su división de manufacturas está basada en China continental, donde ensambla un amplio rango de productos como el iPhone y la iPad de Apple, el Kindle de Amazon y el Xbox de Microsoft.

Con 1.2 millones de empleados solamente en China, la producción se realiza en más de 12 fábricas en todo el país, incluyendo la enorme planta Longhua en la ciudad sureña de Shenzhen; la instalación de manufactura más grande de la empresa, y que emplea casi la mitad de su fuerza laboral china.

Foxconn produce un estimado del 40% de los productos electrónicos de consumo del mundo.

¿Con quién hace negocios?

Foxconn fabrica desde placas y consolas de videojuegos, reproductores de MP3 y teléfonos inteligentes para algunas de las marcas electrónicas más grandes del mundo como Dell, Sony y Hewlett-Packard.

Sin embargo, Apple es su asociación más preciada. La empresa ha experimentado un crecimiento fenomenal de ventas particularmente en China continental, y abrió su Apple Store más grande en Asia en Shanghai en septiembre. La empresa anunció en julio que sus ingresos de la región de Gran China, que incluye a Hong Kong y Taiwán, llegaron a los 8,800 millones de dólares durante los tres primeros trimestres del año fiscal, un incremento de más de seis veces respecto al mismo periodo del año anterior.

La semana pasada, los analistas del banco de inversión Morgan Stanley predijeron que el gigante tecnológico de Estado Unidos podría vender 40 millones de teléfonos iPhone solamente en China en 2013 cuando llegue a acuerdos con más proveedores de telecomunicaciones chinos.

Esto se compara con los 68.5 millones de iPhones que Apple vendió en todo el mundo en 2011.

¿De qué se le acusa?

A pesar de Foxconn tiene una buena reputación en el campo de la tecnología por su eficacia y bajo costo operativo, los críticos dicen que los trabajadores son tratados como máquinas con bajos salarios en un opresivo ambiente de estilo militar; los empleados usualmente comen, duermen y trabajan en los gigantesco complejos.

"Se despiertan, desayunan, van a trabajar, trabajan un turno duro, regresan a sus dormitorios y duermen... es un lugar muy deshumanizador, y los trabajadores son poco más que máquinas de allí", dijo Geoffrey Crothall del China Labor Bulletin, un grupo sin fines de lucro con sede en Hong-Kong que trata de proteger los derechos de los trabajadores en todo China.

En 2010, Foxconn elevó dos veces el pago de los trabajadores en su fábrica de Shenzhen, después de una ola de suicidios, informaron en aquel entonces medios de comunicación estatales chinos.

En enero, Microsoft emitió un comunicado diciendo que estaba investigando un informe de que los trabajadores de una planta que fabrica la consola de juegos Xbox habían amenazado con suicidarse masivamente en medio de una disputa salarial. Foxconn se limitó a decir que hubo una protesta en su fábrica de Wuhan, en la provincia de Hubei en China central, y que todo había terminado.

El año pasado, una explosión en una planta de Foxconn que produce la iPad 2 de Apple mató a cuatro personas e hirió a 18 más. Los funcionarios chinos dijeron que la explosión pudo haber sido causada por polvo inflamable en un taller de pulido.

El incidente, en la ciudad suroccidental de Chengdu, siguió a un reporte del grupo estudiantil defensor de derechos Students and Scholars Against Corporate Misbehavior (SACOM; Estudiantes y profesores en contra del mal comportamiento corporativo) de que los trabajadores de esa planta no tenían la formación adecuada en el uso de productos químicos y no recibían revisiones de salud regulares en el trabajo.

SACOM indicó que, cuando compilaba el reporte, varios trabajadores se quejaron de que Foxconn ignoraba sus alergias, y denunciaron una mala ventilación y equipo de protección personal inadecuado.

¿Cuál es la versión de Foxconn?

Aunque Foxconn sostiene que sus trabajadores son tratados bien, el presidente Terry Gou realizó una disculpa pública sin precedentes en 2010, después de los suicidios. Foxconn dijo que había designado a consejeros, que había iniciado un servicio de consejería telefónica las 24 horas de asesoramiento y que abrió una sala de estrés, donde los trabajadores pueden dejar salir su frustración golpeando maniquíes con palos.

En enero, la empresa publicó un comunicado diciendo que está "comprometida a honrar y respetar los códigos de conducta de nuestros clientes, nuestras propias políticas y prácticas, y las leyes y regulaciones de las jurisdicciones en las que hacemos negocios".

Respondiendo críticas específicas, la empresa dijo que a todos los empleados se les otorga descansos regulares, acceso a servicios de salud, un ambiente laboral seguro y la oportunidad para ser ascendidos otros puestos técnicos o de gestión de línea de producción.

El comunicado concluye diciendo que Foxconn no era "perfecto" pero que había hecho "un enorme progreso" con el impacto positivo que sus programas estaban teniendo en los empleados.

¿Qué dice Apple?

El presidente ejecutivo de Apple, Tim Cook, respondió recientemente a un reporte publicado por The New York Times que describe el "costo humano" de la construcción de una iPad en las plantas de Foxconn.

En un correo electrónico a los empleados de Apple, dijo que la empresa nunca se ha "hecho de la vista gorda" frente a los problemas en su cadena de suministro y cualquier sugerencia de que no se preocupa por la difícil situación de los trabajadores es "claramente falsa".

"Nos preocupamos por todos los trabajadores de nuestra cadena de suministro en todo el mundo", agregó la empresa en un comunicado emitido este domingo. "Insistimos en que nuestros proveedores provean condiciones seguras de trabajo, traten a los trabajadores con dignidad y respeto y utilicen procesos de fabricación responsables hacia el medio ambiente donde sea que sean fabricados los productos de Apple. Nuestros proveedores deben cumplir con estos requisitos si quieren seguir haciendo negocios con Apple".

En la edición 2011 de su reporte sobre el progreso de los proveedores, Apple dijo que Cook y otros altos representantes de la empresa visitaron la planta de Foxconn en Shenzhen el año anterior para evaluar las condiciones allí tras las denuncias de intentos de suicidio.

Apple encargó después una revisión independiente a un equipo de expertos en la prevención del suicidio. Estos especialistas realizaron una investigación más profunda que incluía hablar con empleados y gerentes de las plantas, evaluar la respuesta de Foxconn, y recomendar estrategias para apoyar la salud mental de los trabajadores en el futuro.

Según el reporte del progreso de proveedores de este año, los trabajadores de Shenzhen ahora tienen acceso a asistencia psicológica gratuita, incluyendo una línea directa de 24 horas, para obtener asesoramiento sobre sus preocupaciones personales y profesionales. Apple también destacó el establecimiento de su programa de asistencia al empleado (EAP, por sus siglas en inglés), que se enfoca en las redes sociales de apoyo y en "mantener la salud mental de los empleados".

El reporte de 2012 también proporciona una lista de los principales proveedores de producción de Apple por primera vez, y cada de ellos es sujeto a una auditoría de seguridad y condiciones ambientales. Indica que una de las mejoras más significativas ha sido tomar medidas drásticas contra las violaciones laborales, en concreto el uso de trabajadores menores de edad.

El mismo reporte también respondió a la explosión mortal del año pasado en la planta de Foxconn en Chengdu, indicando que se han establecido nuevos requisitos para el manejo de polvo inflamable en toda su cadena de suministro. Estos incluyen una mejor ventilación y un mayor número de inspecciones integrales en sus instalaciones de producción.