Los investigadores buscaron determinar si alguna hipotética civilización alienígena podría hallar a la humanidad con herramientas similares a las que nosotros usamos para encontrar exoplanetas.
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Si hubiera alguna certeza de la existencia de civilizaciones en otros sistemas estelares, probablemente nos preguntaríamos cuántas de ellas serían capaces de detectar nuestra presencia en la Tierra. Eso es justamente lo que un equipo de astrónomos ha intentado responder, al identificar los planetas de estrellas cercanas que disponen de "un asiento cósmico de primera fila" para ver hacia nosotros, según se precisa en un estudio publicado esta semana en la revista Nature.

Así, investigadores de la Universidad de Cornell (EE.UU.) y del Museo Estadounidense de Historia Natural identificaron 2.034 sistemas estelares cercanos, situados a no más de 326 años luz, que podrían encontrar la Tierra simplemente mirando la manera en que orbita al Sol. "Desde el punto de vista de los exoplanetas, nosotros somos los 'extraterrestres'", dijo la astrónoma Lisa Kaltenegger.

Apoyándose en datos del observatorio espacial Gaia, los autores buscaron determinar si alguna hipotética civilización alienígena podría encontrar a la humanidad mediante el uso de herramientas similares a las que aquí se usan para detectar exoplanetas. Una de ellas apela al llamado método de tránsito, que se aplica cuando un planeta pasa entre su estrella y la Tierra. Si esa órbita está alineada correctamente, se observa una 'firma', una curva de luz muy específica del planeta, lo que permite conocer algunas de sus características.

Zona de Tránsito Terrestre

El equipo buscó sistemas estelares que pudieran hacer o haber hecho lo mismo en dirección inversa, a lo largo de un lapso de 10.000 años y desde un 'mirador' conocido como Zona de Tránsito Terrestre. "Queríamos saber qué estrellas tienen el punto visual adecuado para ver la Tierra cuando [en su movimiento orbital] bloquea la luz del Sol. Debido a que las estrellas se mueven en un cosmos dinámico, ese punto de vista se gana y se pierde" regularmente, explicó Kaltenegger.

Según sus cálculos, en los últimos 5.000 años han hecho presencia en la Zona de Tránsito de la Tierra 1.715 sistemas estelares que podrían haber detectado las biofirmas de nuestro planeta a medida que surgían civilizaciones tecnológicas. Además, estiman que otros 319 sistemas estelares ingresarán a esa zona en los próximos 5.000 años.

Los astrónomos precisaron que de los sistemas que han estado o estarán en esa zona, al menos siete albergan exoplanetas, algunos de los cuales incluso pudieran ser habitables. "Nuestro análisis muestra que aun las estrellas más cercanas pasan generalmente más de 1.000 años en un punto ventajoso desde donde pueden ver el tránsito de la Tierra. Eso proporciona una línea de tiempo apropiada para que potenciales civilizaciones identifiquen a la Tierra como un planeta interesante", agregó Kaltenegger.

El equipo también analizó qué estrellas serían capaces de detectar firmas tecnológicas como la radiación emitida desde la Tierra. Y puesto que la humanidad comenzó a emitir ondas radiales hacia el espacio hace solo unos 100 años, hay a nuestro alrededor un radio de aproximadamente 100 años luz desde donde esas señales podrían percibirse. Dentro de ese radio y en ese período de tiempo, 75 sistemas estelares han estado en la Zona de Tránsito de la Tierra.

"Uno podría imaginar que los mundos de más allá de la Tierra que ya nos han detectado, están haciendo los mismos planes con respecto a nuestro planeta y sistema solar. Este catálogo es un intrigante experimento mental en el cual uno de nuestros vecinos podría encontrarnos", concluyó el astrofísico Jackie Faherty.