La densidad de estos agujeros negros fue detectada en el cúmulo estelar denominado Palomar 5 que se encuentra en la constelación de la Serpiente a una distancia de 76.000 años luz de la Tierra y es casi tres veces superior que la mitad de la Vía Láctea.
Black hole
© CC BY 4.0 / ESO/M. Kornmesser / Artist’s impression of star being tidally disrupted by a supermassive black hole
Un equipo de astrónomos ha descubierto un centenar de agujeros que suponen alrededor del 20% del cúmulo estelar. Los astrofísicos sabían que la mayoría de las fusiones de agujeros negros se producen en cúmulos estelares globulares, pero no sabían cuántos podía haber en él y pudieron averiguarlo gracias a una técnica de observación.

La investigación publicada en Nature Astronomy sugiere que Palomar 5 se está rompiendo en pedazos y dando lugar a las llamadas corrientes estelares, finas cintas de materia y estrellas que rodean nuestra galaxia.

Los astrónomos han intentado reproducir el proceso de las corrientes estelares utilizando imágenes detalladas de Palomar 5, inclusive crearon un modelo informático del cúmulo que reproduce 11.500 millones de años de su existencia. Estos cálculos demuestran que la apariencia moderna de Palomar 5, su masa y la estructura de las corrientes de estrellas asociadas solo pueden explicarse si su centro esconde entre 100 y 120 agujeros negros con una masa 17-20 veces mayor que la solar.

Según los investigadores, esto significa que la cantidad de agujeros negros en Palomar 5 es aproximadamente tres veces mayor que la mitad de la Vía Láctea. Estas discrepancias, a su vez, se deben a que los agujeros negros expulsan constantemente estrellas del cúmulo estelar, pero ellos mismos lo abandonan muy raramente, lo que aumenta simultáneamente la cantidad y conduce a la formación de "corrientes estelares".

Con este descubrimiento, los científicos esperan poder en un futuro cercano estimar la frecuencia con la que los agujeros negros se fusionan en cúmulos estelares y aclarar su papel en la formación de las ondas gravitacionales para comprender mejor este fenómeno.