El genero 'Cambaytherium', descubierto hace 15 años y desde entonces estudiado en 350 fósiles, incluía a tres especies que pesaban entre 10 y 99 kilogramos.
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© Elaine Kasmer
Cambaytherium thewissi
El género 'Cambaytherium', ancestro lejano del orden de los perisodáctilos — que incluye a caballos, tapires y rinocerontes — evolucionó en el subcontinente indio hace entre 66 y 56 millones de años, afirman los autores de un estudio publicado este jueves en la revista Journal of Vertebrate Paleontology.

Restos de estos animales fueron encontrados por primera vez en 2005 en la India. Desde entonces, los científicos han detectado 350 nuevos fósiles que permitieron reunir un esqueleto casi completo de estos mamíferos.

Los investigadores lograron identificar tres especies pertenecientes al género. Se trata de 'C. gracilis', 'C. thewissi' y C. marinus', cuyo peso se estima en 10, 23 y 99 kilogramos, respectivamente. Todas ellas tenían rasgos comunes tanto con los fenacodóntidos, una familia extinta de herbívoros, como con los perisodáctilos modernos, siendo estos últimos más cercanos a los 'Cambaytherium' en diversas características. En cuanto a su capacidad de correr, era moderada, a medio camino entre la de los dos grupos.

La combinación de adaptaciones primitivas y avanzadas hace que los científicos crean que los 'Cambaytherium' son cercanos a los orígenes de los perisodáctilos.

El autor principal del estudio, Ken Rose, opina que el hallazgo de fósiles de 'Cambaytherium' en Indostán corrobora una hipótesis según la cual los perisodáctilos evolucionaron en esta península cuando aún era una isla que 'flotaba' a la deriva desde Madagascar hacia su ubicación actual en Asia.

"La aparición de los 'Cambaytherium' en la India en un momento [...] próximo o quizás anterior a su colisión con Asia indica que la India y partes cercanas del suroeste de Asia jugaron un papel importante en el origen y/o la diversificación temprana de los perisodáctilos", señalan los autores. En cuanto a desde dónde llegaron a Indostán este género o sus ancestros, afirman que se puede tratar de África, Arabia o Asia suroriental. No obstante, tanto el origen de esos animales como la ruta por la que llegaron a la entonces isla siguen siendo "inciertos".

"Los órdenes modernos 'Artiodactyla' (ungulados de dedos pares), 'Perissodactyla' y 'Primates' aparecieron abruptamente al comienzo del Eoceno hace unos 56 millones de años en todo el hemisferio norte, pero su origen geográfico sigue siendo un misterio", indica Rose en un comunicado del grupo editorial Taylor&Francis Group.