Traducido por el equipo de SOTT.net en español

Los meteorólogos quedaron sorprendidos esta semana cuando tres tormentas eléctricas sucesivas barrieron el Ártico helado desde Siberia hasta el norte de Alaska, desatando rayos en un fenómeno inusual que, según los científicos, será menos raro con el calentamiento global.
arctic lightning
© NOAA Handout via REUTERS
Las imágenes de satélite muestran los rayos que se producen sobre las regiones árticas de Alaska, Estados Unidos, el 12 de julio de 2021.
"Los meteorólogos no habían visto nada parecido antes", dijo Ed Plumb, meteorólogo del Servicio Meteorológico Nacional en Fairbanks, al hablar de las tormentas que comenzaron el sábado.

Normalmente, el aire sobre el Océano Ártico, especialmente cuando el agua está cubierta de hielo, carece del calor convectivo necesario para generar tormentas eléctricas.

Pero a medida que el cambio climático calienta el Ártico más rápido que el resto del mundo, eso está cambiando, dicen los científicos.

Los episodios de rayos de verano dentro del Círculo Polar Ártico se han triplicado desde 2010, una tendencia directamente relacionada con el cambio climático y la creciente pérdida de hielo marino en el extremo norte, según informan los científicos en un estudio publicado en marzo en la revista Geophysical Research Letters. A medida que el hielo marino desaparece, más agua puede evaporarse, añadiendo humedad a la atmósfera que se calienta.

"Esto va a ir con las temperaturas", dijo el coautor Robert Holzworth, físico atmosférico de la Universidad de Washington en Seattle.

Estas tormentas eléctricas amenazan los bosques boreales que bordean el Ártico, ya que provocan incendios en regiones remotas que ya se están quemando bajo el sol del verano. La Siberia boreal de Rusia es la región del Ártico que más rayos recibe, según Holzworth.

El documento también documentó una mayor frecuencia de rayos sobre las regiones de tundra sin árboles del Ártico, así como sobre el Océano Ártico y el hielo compacto. En agosto de 2019, los investigadores descubrieron que incluso se produjeron rayos a menos de 100 kilómetros del Polo Norte.

Sólo en Alaska, la actividad de las tormentas eléctricas va camino de triplicarse a finales de siglo si se mantienen las tendencias climáticas actuales, según dos estudios realizados por científicos del National Center for Atmospheric Research de Boulder (Colorado), publicados el año pasado en la revista Climate Dynamics.

"Lo que antes era muy raro ahora es simplemente raro", dijo Rick Thoman, un científico del clima de la Universidad de Alaska Fairbanks. Como demostró el desfile de tormentas árticas de esta semana, los rayos ya aparecen en lugares inesperados, dijo. "No recuerdo tres días consecutivos de este tipo de cosas" en el Ártico.

Con el fuerte aumento de los rayos, Siberia ha sido testigo de incendios forestales cada vez más feroces en los últimos años. Esta semana, el ejército ruso ha desplegado aviones lanzadores de agua para sofocar las llamas que queman unos 2 millones de acres (800.000 hectáreas) de bosque, mientras que la región más afectada de Yakutia lleva semanas en estado de emergencia.

Mientras tanto, un rayo a mediados de junio provocó uno de los mayores incendios de este verano en Alaska, calcinando más de 18.000 acres de tundra a unas 125 millas (200 km) al norte del Círculo Polar Ártico, en la Noatak National Preserve, en el extremo noroeste del estado.

El calentamiento del Ártico también está fomentando el crecimiento de la vegetación en la tundra del norte de Alaska, añadiendo más combustible para los incendios, según los científicos.

A finales de siglo, la tundra de Alaska podría arder de forma regular el doble de lo que era habitual en el pasado, y los incendios serían cuatro veces más frecuentes, según los investigadores del International Arctic Research Center in Fairbanks.

En el agua, los rayos son un peligro cada vez mayor para los navegantes, y el tráfico de embarcaciones aumenta a medida que el hielo marino se retira, dijo Holzworth.

Las personas pueden convertirse en pararrayos y suelen tratar de agacharse para ponerse a salvo. Eso es difícil de hacer en la tundra plana o en la extensión del océano.

"Lo que realmente hay que hacer es prestar más atención a las previsiones de rayos", dijo.