Traducido por el equipo de Sott.net

Con la extinción de los grandes dinosaurios no voladores hace 66 millones de años, los grandes herbívoros estuvieron ausentes en la Tierra durante los 25 millones de años siguientes. Dado que las plantas y los animales herbívoros se influyen mutuamente, se plantea la cuestión de si esta larguísima ausencia y el posterior regreso de los llamados "megaherbívoros" afectaron a la evolución del mundo vegetal y de qué manera.
dinosaur extinction meteor
© Pixabay/CC0 Public Domain
Para responder a esta pregunta, un equipo de investigación dirigido por el iDiv y la Universidad de Leipzig analizó palmeras fósiles y vivas en la actualidad. Los análisis genéticos permitieron a los investigadores rastrear el desarrollo evolutivo de las plantas durante y después de la ausencia de los megaherbívoros. Así, confirmaron por primera vez la suposición científica común de que muchas especies de palmeras en la época de los dinosaurios llevaban grandes frutos y estaban cubiertas de espinas y espinillas en sus troncos y hojas.

Sin embargo, el equipo de investigación descubrió que la "velocidad evolutiva" con la que surgieron nuevas especies de palmeras con frutos pequeños durante el intervalo de los megaherbívoros disminuyó, mientras que la velocidad evolutiva de las que tenían frutos grandes se mantuvo casi constante. Sin embargo, el tamaño de los propios frutos también aumentó. Así, hubo palmeras con frutos grandes incluso después de la extinción de los dinosaurios. Al parecer, animales mucho más pequeños también podían comer frutos grandes y esparcir las semillas con sus excreciones. "Así pudimos refutar la suposición científica anterior de que la presencia de grandes frutos de palmeras dependía exclusivamente de los megaherbívoros", dice el primer autor del estudio, el Dr. Renske Onstein, del iDiv y la Universidad de Leipzig. "Por tanto, suponemos que la falta de influencia de los grandes herbívoros condujo a vegetaciones más densas en las que las plantas con semillas y frutos más grandes tenían una ventaja evolutiva."

Sin embargo, los rasgos de defensa de las plantas; las espinas y las espinillas de las hojas y los tallos, mostraron un panorama diferente: el número de especies de palmeras con rasgos de defensa disminuyó durante la brecha de los megaherbívoros. "Al parecer, los rasgos de defensa sin depredadores ya no ofrecían ventajas evolutivas", dice Onstein, que dirige el grupo de investigación junior Evolución y Adaptación del iDiv. "Sin embargo, volvieron a aparecer en la mayoría de las especies de palmeras cuando evolucionaron nuevos megaherbívoros, en contraste con los cambios en los frutos, que persistieron".

Con su trabajo, los investigadores arrojan nueva luz sobre la evolución y la adaptación durante uno de los períodos más enigmáticos y singulares de la historia de la evolución de las plantas, durante y después de las extinciones de los megaherbívoros. Entender cómo las extinciones de megaherbívoros afectaron a la evolución de las plantas en el pasado puede ayudar también a predecir futuros desarrollos ecológicos. Por ejemplo, los autores han observado la pérdida de rasgos durante el vacío de los megaherbívoros. Esta pérdida puede afectar a importantes funciones y procesos del ecosistema, como la dispersión de semillas o la herbivoría. Por tanto, la actual extinción de grandes animales debido a la caza humana y al cambio climático puede afectar también a la variación de rasgos en las comunidades vegetales y los ecosistemas actuales y en un futuro previsible.

La investigación se publicó en Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences.
Más información: Renske E. Onstein et al, The megaherbivore gap after the non-avian dinosaur extinctions modified trait evolution and diversification of tropical palms, Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences (2022). DOI: 10.1098/rspb.2021.2633 Journal information: Proceedings of the Royal Society B